Belize (BZ)


Reisgids Belize (Noord Amerika)

Belize is een van de kleinste staatjes in Centraal-Amerika en is gelegen in het zuidoosten van het schiereiland van Yucatan aan de Caribische Zee. Het land deelt grenzen met Guatemala en Mexico en is het enige in Midden-Amerika dat geen directe toegang tot de Stille Oceaan.

Geografie; bergen en rivieren
Het noorden van Belize bestaat uit een tropisch laagland dat oorspronkelijk bedekt was door de oceaan en nu een dunne bodemlaag bezit met daarop een dicht begroeid regenwoud. De gehele kust bij de Caribische Zee bestaat niet echt uit land of uit zee, maar uit een moerasachtige mengeling van beide. Meer landinwaarts stijgt de eerder zanderige bodem licht om een plateau te vormen op een hoogte van 1.100 meter - vlak achter Belize City. Dit gebied hoort bij de uitlopers van het Mayagebergte bij de grens met Guatemala. Op dit plateau, dat bezaaid is met het erfgoed van enkele heilige plaatsen van de Maya’s, ligt ook de hoogste top van het land: de Victoria Peak met 1.122 meter. De langste rivier van het land is de Belize met een lengte van 290 kilometer, die ook dient als transportroute om goederen naar de afgelegen streken in het regenwoud te vervoeren.

Klimaat
Belize ligt in een warm en tropisch gebied dat klimatologisch onder invloed staat van de passaatwinden. Het weer is er het hele jaar door warm en vochtig maar zowel de hoge temperaturen als de vochtigheid worden draaglijk gemaakt door de winden van de Caribische Zee. In het binnenland is de gemiddelde dagtemperatuur 26° C en ook ’s nachts liggen de temperaturen nog hoog. Gedurende het regenseizoen, tussen juni en november, moeten bezoekers wel rekening houden met tropische cyclonen en dergelijke, die soms voor ware natuurrampen kunnen zorgen. De beste maanden om naar Belize te reizen, is tussen de maanden december en april, wanneer er weinig neerslag is en het weer aangenaam en stabieler.

Taal en communicatie
De officiële taal is het Engels. Ongeveer een vijfde van de inwoners spreekt evenwel Spaans en regionaal worden een Engelse versie van het Creools en verschillende indianentalen gebruikt.

Gezondheid; inentingen
Vaccinaties tegen polio, tetanus, difterie en hepatitis A zijn aan te raden. In Belize komen malaria, denguekoorts en chikungunyakoorts voor, die alle overgedragen worden door muggen of insecten. Men dient dus steeds onder een muggennet te slapen, bedekkende kledij te dragen en muggenwerende producten (met DEET) te gebruiken.
De medische infrastructuur is behoorlijk beperkt. In de steden is meestal wel een ziekenhuis te vinden maar in erge gevallen wordt het slachtoffer meestal (op kosten van de patiënt) naar de Verenigde Staten overgevlogen. Voorzie dus ook een goede reisapotheek en een ziekte- en repatriëringverzekering.

Reisdocumenten
Voor Belize is een paspoort nodig dat nog zes maanden geldig is na vertrek uit het land (drie maanden voor Belgische reizigers). Verder is ook een visum verplicht voor Belgische toeristen, hoewel niet voor Nederlanders.

Hoofdstad en andere steden; bezienswaardigheden
Belmopan is de hoofdstad van Belize sinds 1970. Ze werd gebouwd nadat een orkaan in 1961 de oude hoofdstad Belize City grotendeels verwoest had, waarop de regering besloot een nieuwe hoofdstad op te richten op een geografisch en klimatologisch meer stabielere plek. Momenteel leven er 15.000 mensen.
Het nieuwe parlementsgebouw, dat werd gebouwd in de traditionele Maya-architectuur, is in feite een van de weinige bezienswaardigheden in dit hoofdzakelijk administratieve centrum. Alle andere belangrijke gebouwen, de buitenlandse ambassades en internationale bedrijfsgebouwen bevinden zich in Belize City dat met Belmopal verbonden is door de pas aangelegde Northern Highway. Met 80.000 inwoners is Belize City de grootste stad van het gelijknamige land; ze beschikt over een belangrijke haven en het grootste busstation van het land vanwaar alle uithoeken van het land en enkele bestemmingen in Guatemala bereikbaar zijn. Andere interessante plekken en gebouwen hier zijn de zogenaamde Swing Bridge in het centrum van de stad, het stadhuis in koloniale stijl, de oude ambassade van de Verenigde Staten, de baptistenkerk op Queen Street en de vuurtoren bij de haven van Fort George.
De grootse Mayasites zijn ook belangrijke toeristische trekpleisters. Belize beschikt net als de buurlanden Guatemala en Mexico over een rijk cultureel erfgoed van het Mayavolk en er wordt aangenomen dat er in het land nog meer dan 1.400 ruïnes onontdekt liggen. Het Mayavolk leefde meer dan 4000 jaar geleden en tijdens hun meest welvarende periode, tussen 250 en 900 n.C., groeide de bevolking aan tot meer dan een miljoen. Enkele van de belangwekkendste Mayasites zijn Lamanai, Nobmul en Cuello, die alle te vinden zijn in het Orange Walk District.
Lamanai is een van de grootste, tot nog toe ontdekte sites; terwijl andere nederzettingen door een voedseltekort reeds verlaten waren bij de Spaanse inval, was Lamanai nog steeds erg druk bevolkt. Ook de moeite waard in de buurt zijn de twee Spaanse kerken en suikermolen in het midden van het regenwoud. De ruïnes van Lamanai zijn overigens toegankelijk via de weg, per boot of per vliegtuig.
Maar het belangrijkste centrum van de Maya’s in het land moet wel Caracol geweest zijn, gelegen op het Vaca Plateau in de provincie Cayo, aan de voet van het Mayagebergte. Tijdens het regenseizoen is Caracol evenwel erg moeilijk te bereiken. Men vindt hier bijvoorbeeld de grootste piramide van het land: de piramide van Canaa. Dit uniek bouwwerk van drieënveertig meter hoog laat een blijvende indruk na, met het regenwoud fungerend als schitterende achtergrond. Andere bekende Mayasites in de provincie Cayo zijn Xunantunich, El Pilar, Cahal Pech en Pacbitun.
Naast de overblijfselen van deze eeuwenoude cultuur, staat ook het Barrièrerif van Belize in de Golf van Mexico sedert 1996 op de werelderfgoedlijst van de UNESCO en vormt het een van de belangrijkste toeristische bestemmingen van het land. Het is dan ook een van de betere duikgebieden van de wereld en een droom voor iedere duik- en snorkelfanaat: het rif is het grootste in het noordelijk halfrond en een nagenoeg onaangeroerd, kleurrijke onderwaterwereld bevolkt door de meest diverse vissen en andere zeewezens. De meer dan tweehonderd eilandjes langs het rif worden Cayes genoemd; het bekendste en het grootste voorbeeld is Ambergis Caye, dat oorspronkelijk bewoond werd door Maya’s en momenteel dankzij een uitstekende infrastructuur een veelbezochte locatie is. Ook voor het verkennen van de omliggende eilanden is Ambergis Caye een ideaal vertrekpunt.
Naast Belmopan en Belize City zijn ook San Ignacio, Orange Walk, Dangriga en Corozal Town belangrijke steden.

Godsdienst
Het merendeel van de bevolking van Belize is christen en dan meestal katholiek. Het katholicisme dat beoefend wordt door de afstammelingen van de Maya’s is dan weer een vreemde mix van sjamanisme, animisme en christelijke rituelen.

Verbindingen
De luchthaven Phillip Goldson Int. in Ladyville heeft uitstekende verbindingen met Europa. De eilanden voor de kust op het Barrièrerif van Belize kunnen vanuit Belize City bereikt worden per watertaxi.

De populairste vluchten en lagekostenvluchten van en naar Belize / BZ